Gripe aviar: ¿Demasiado pronto para alarmarse?

Cortesía de Reuters

David Quammen, colaborador para National Geographic y autor de multitud de obras, nos habla de la gripe aviar. Su libro más reciente,Spillover: Las infecciones de animales y la próxima pandemia humana, se presentó el otoño pasado.

Una especie nueva y mortífera de la gripe, si es fácilmente transmisible de persona a persona, puede viajar al otro lado del planeta y florecer en otro continente en un solo día.

La información viaja mucho más rápido que cualquier otra cosa. Al igual que la desinformación. La confusión, la alarma social, la preocupación infundada, e incluso el pánico pueden moverse a la velocidad de la luz, barriendo por delante de cualquier prueba científica, advertencia de la sanidad pública, o cualquier virus sin descubrir.

Esos son los puntos a tener en cuenta al observar los medios de comunicación, a lo largo de las próximas semanas, para las mutaciones del virus H7N9, el virus de la gripe aviar surgido recientemente y que está acabando con multitud de vidas en China.

Esta historia se dio a conocer el 31 de marzo, cuando las autoridades chinas anunciaron que una nueva forma de gripe aviar había sido detectado en tres pacientes, dos hombres en Shanghai y una mujer en la ciudad de Chuzhou, a cientos de kilómetros de distancia.

Los dos hombres habían muerto a principios de mes, pero los análisis de laboratorio se acaban de hacer públicos. El nuevo virus ha llamado la atención de las autoridades de salud e investigadores de la gripe en todo el mundo, ya que este subtipo en particular, el H7N9, nunca antes se había dado en los humanos.

¿De dónde había salido? ¿Cómo había afectado a la gente? ¿Qué probabilidad hay de padecerlo, y cuán letal podría llegar a ser?

Los cerdos muertos podrían arrojar pistas falsas

Estas preguntas tan desconcertantes han coincidido con un fenómeno grotesco: se han encontrado a  miles de cerdos muertos flotando por el río Huangpu, en Shanghai.

Algunas personas han especulado que, debido a que los cerdos a veces sirven como huéspedes intermedios entre las aves y las personas, los cerdos muertos podrían tener relación con el brote de H7N9.

Más allá, la secuenciación genética del H7N9 revela que mientras que los ocho segmentos de genes provienen de virus que sólo afectan a las aves, algunas mutaciones más sutiles sugieren un cambio adaptativo a los mamíferos que infectan.

Pero no hay evidencia de que estos cerdos murieron de H7N9 en aquel río, y tenemos varios motivos para dudarlo. De acuerdo con un experto en gripe aviar, Malik Peiris, de la Universidad de Hong Kong, ha citado en el ScienceInsider: “No debemos porqué asocial cualquier forma de gripe al elevado caso de mortandad entre los cerdos de esa zona.”

Mientras tanto, los rastros del virus se han encontrado en palomas, gallinas y codornices, que se venden en los mercados de Shanghai y otras ciudades chinas. Las autoridades han ordenado sacrificarlos de forma masiva y cerrar varios mercados.

Por otra parte, el virus H7N9, a diferencia de otras cepas, parece no afectar a las aves, y mucho menos matarlos. Eso hace que el problema de determinar qué tipos de aves podrían llevar el virus sea muy complicado.

Y todavía hay otro misterio: Si algún mamífero es también portador del virus, ¿de qué mamífero estaríamos hablando?

Los virus son impredecibles

La preocupación mundial aumentó en las últimas semanas ya que el número de casos humanos confirmados se elevó a 24, y el número de muertos a siete.

En 2009, la gripe porcina supuso una pandemia de alcance mundial, aunque al final resultó ser mucho menos grave de lo que podría haber sido. ¿Se extenderá el virus  H7N9  más allá de China?, ¿será muy virulenta y altamente contagiosa? 

Nadie lo sabe, y en este momento nadie lo puede saber, porque los virus de la gripe son inherentemente impredecibles. Mutan continuamente.

Hay un gran componente de aleatoriedad en su mutación y recombinación, pero lo que emerge y prolifera es lo que tiene éxito en un determinado ecosistema. Y la población humana es un ecosistema que ofrece gran oportunidad para cualquier virus altamente adaptable que puede afianzarse.

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