Neuromoduladores: Hormonas – BrainFacts.org

Las hormonas son mensajes importantes tanto en el cerebro como entre el cerebro y el cuerpo

Además del sistema nervioso, el sistema endocrino es el sistema de comunicación principal del cuerpo. Si bien el sistema nervioso utiliza neurotransmisores como sus señales químicas, el sistema endocrino utiliza hormonas. El páncreas, los riñones, el corazón, las glándulas suprarrenales, gónadas, tiroides, paratiroides, el timo y la grasa, son todas fuentes de hormonas. El sistema endocrino funciona en gran parte al actuar sobre las neuronas en el cerebro, que controla la glándula pituitaria.

La glándula pituitaria segrega factores en la sangre que actúan sobre las glándulas endocrinas para aumentar o disminuir la producción de hormonas. Esto es como un bucle de retroalimentación, y se trata de la comunicación desde el cerebro a la pituitaria a una glándula endocrina y vuelta al cerebro. Este sistema es muy importante para la activación y el control de las actividades básicas de comportamiento, tales como el sexo, las emociones, las respuestas al estrés, comer, beber, y la regulación de las funciones del cuerpo, incluyendo el crecimiento, la reproducción, el uso de energía y el metabolismo. La forma en que el cerebro responde a las hormonas indica que el cerebro es muy maleable y capaz de responder a las señales ambientales.

El cerebro contiene receptores para las hormonas tiroideas (los producidos por la glándula tiroides) y las seis clases de hormonas esteroides, que se sintetizan a partir del colesterol – andrógenos, estrógenos, progestágenos, glucocorticoides, mineralocorticoides, y de vitamina D. Los receptores se encuentran en poblaciones seleccionadas de las neuronas en el cerebro y los órganos pertinentes en el cuerpo. Las hormonas tiroideas y esteroides se unen a proteínas receptoras que a su vez se unen al ADN y regulan la acción de los genes. Esto puede resultar en cambios de larga duración en la estructura y función celular.

El cerebro tiene receptores para muchas hormonas, por ejemplo, la hormona insulina metabólica, insulina como factor de crecimiento, la grelina y la leptina. Estas hormonas son absorbidas desde la sangre y actuar para afectar a la actividad neuronal y ciertos aspectos de la estructura neuronal.

En respuesta al estrés y los cambios en nuestros relojes biológicos, como los ciclos de día y noche y el jet lag, las hormonas entran en la sangre y viajan al cerebro y otros órganos. En el cerebro, las hormonas alteran la producción de productos de genes que participan en la neurotransmisión sináptica, así como afectan a la estructura de las células del cerebro. Como resultado, el sistema de circuitos del cerebro y su capacidad para la neurotransmisión se cambian en el transcurso de horas o días. De esta manera, el cerebro ajusta su rendimiento y el control de su comportamiento en respuesta a un entorno cambiante.

Las hormonas son importantes agentes de protección y adaptación, pero el estrés y sus hormonas como el cortisol, los glucocorticoides… también pueden alterar la función cerebral, incluyendo la capacidad del cerebro para aprender. El estrés severo y prolongado puede deteriorar la capacidad del cerebro para funcionar normalmente durante un período de tiempo, pero el cerebro es capaz también de una notable recuperación.

La reproducción en las mujeres es un buen ejemplo de un proceso regular, cíclico, impulsado por hormonas circulantes y la participación de un bucle de feedback: Las neuronas del hipotálamo producen hormona liberadora de gonadotropina (GnRH), un péptido que actúa sobre las células de la pituitaria. Tanto en hombres como en mujeres, esto hace dos hormonas – la hormona folículo-estimulante (FSH) y la hormona luteinizante (LH)- que se libera en el torrente sanguíneo. En las mujeres, estas hormonas actúan sobre el ovario para estimular la ovulación y promover la liberación de las hormonas ováricas estradiol y progesterona. En los hombres, estas hormonas se llevan a receptores en las células en los testículos, donde promueven la espermatogénesis y liberan la hormona masculina testosterona, un andrógeno, en el torrente sanguíneo. Testosterona, estrógenos y progesterona se refieren a menudo como las hormonas sexuales.

A su vez, los niveles aumentados de testosterona en los hombres y estrógeno en las mujeres actúan sobre el hipotálamo y la pituitaria para disminuir la liberación de FSH y LH. Los mayores niveles de hormonas sexuales también inducen cambios en la estructura celular y química, que conducen a un aumento de la capacidad de participar en el comportamiento sexual. Las hormonas sexuales también ejercen efectos generalizados en muchas otras funciones del cerebro, tales como la atención, control motor, dolor, estado de ánimo y la memoria.

La diferenciación sexual del cerebro es causada por las hormonas sexuales que actúan en la vida fetal y postnatal tempranamente, aunque evidencias recientes sugieren que los genes ya sea en el cromosoma X o Y también puede contribuir a este proceso. Los científicos han encontrado diferencias estadísticamente y biológicamente significativas entre los cerebros de hombres y mujeres que son similares a las diferencias de género encontradas en animales de experimentación. Estas diferencias se centran en el tamaño y forma de las estructuras cerebrales en el hipotálamo y la disposición de las neuronas en la corteza y el hipocampo.

Las diferencias sexuales van más allá de la conducta sexual y la reproducción y afectan a muchas regiones del cerebro y funciones que van desde los mecanismos para percibir el dolor y hacer frente al estrés a las estrategias para la resolución de problemas cognitivos. Dicho esto, sin embargo, los cerebros de los hombres y las mujeres son más similares que diferentes.

Las diferencias anatómicas también se han encontrado entre los cerebros de los hombres heterosexuales y homosexuales. La investigación sugiere que las hormonas y los genes actuan temprano en la vida para dar forma al cerebro en términos de sexo relacionadas con diferencias en la estructura y función, pero los científicos todavía están juntando todas las piezas de este rompecabezas.

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