El poder del Placebo – BrainFacts.org

Se cree que uno de cada tres pacientes dicen sentirse mejor después de recibir un medicamento que no tiene ingredientes activos. Durante décadas, este hecho – llamado efecto placebo – fue explicado como puramente psicológico. Ahora, una nueva investigación indica que los placebos pueden causar cambios biológicos reales, un hallazgo que está transformando la forma en que se practica la medicina.

Henry Beecher descubrió el efecto placebo como médico en la Segunda Guerra Mundial. Después de quedarse sin morfina contra el dolor, lo reemplazó por una solución salina simple, pero continuó diciendo a los soldados heridos era morfina para calmarlos. Para su sorpresa, casi la mitad de los soldados informaron que la solución salina inerte en realidad reducía o borraba su dolor. Cortesía de la Biblioteca Nacional de Medicina y el Ejército de los Estados Unidos.

Durante el tratamiento de soldados estadounidenses heridos durante la Segunda Guerra Mundial, Henry Beecher se quedó sin morfina contra el dolor. Desesperado, decidió continuar diciendo a los soldados que les estaba dando morfina, aunque fue en realidad les infundía una solución salina. Sorprendentemente, el 40 por ciento de los soldados informaron que el tratamiento con solución salina aliviaba su dolor.

Hoy en día, los científicos entienden mejor por qué los soldados se sintieron bien. Beecher dió a los soldados un placebo, una sustancia que puede creerse como un medicamento real, pero no lo es. Los placebos pueden tomar muchas formas. El más común es una “píldora de azúcar”, pero también puede haber placebos de inyecciones, dispositivos, procedimientos… incluso que un médico le diga sencillamente a un paciente que él o ella pronto se sentirá mejor.

Cómo funcionan exactamente los placebos para aliviar el dolor y otros síntomas sigue siendo un misterio, pero los neurocientíficos han descubierto varias pistas importantes. Han aprendido que los placebos ayudar a los liberan sustancias químicas naturales del cerebro y cambian la actividad del cerebro en formas que imitan los efectos de las drogas y tratamientos reales.

Alivio de los síntomas con una píldora de azúcar

Gran parte de la investigación sobre el efecto placebo se refiere al dolor. Los científicos encontraron que los placebos pueden causar que el cerebro libere sus propios productos químicos para aliviar el dolor. De hecho, la investigación muestra el bloqueo de estos productos químicos impidiendo el efecto placebo. Además, las áreas del cerebro  muestran una actividad más reducida del proceso del dolor después del tratamiento con placebo.

Un estudio mostró que los hombres eran más propensos a notar el alivio de dolor inducido en el brazo por el calor cuando se pensaba que se les adormecía el mismo con una falsa crema anestésica. Datos de imágenes revelaron que el efecto placebo había suprimido las señales entrantes de dolor desde el brazo hacia el cerebro.

Otros estudios mostraron que los placebos pueden afectar a los síntomas de las enfermedades cerebrales. La enfermedad de Parkinson, un trastorno neurológico caracterizado por niveles bajos de dopamina en el cerebro, se trata a menudo con un fármaco de dopamina llamado levodopa. La investigación ha demostrado que los placebos pueden aumentar los niveles de dopamina en el cerebro de los pacientes de Parkinson, y les ayudan a moverse más fácilmente, al igual que hace la levodopa.

La influencia de las expectativas

El efecto placebo parece depender de una combinación de sugerencias verbales, pautas de observación y condicionamiento.

Estos factores crean expectativas que luego influyen en el efecto placebo mediante la activación del sistema de recompensa del cerebro. Cuando la gente cree que un placebo es una verdadera droga, ya sea porque se les ha dicho que es lo real y/o les parece real, sus cerebros producen más dopamina, una sustancia química cerebral fuertemente asociada con la recompensa y el placer. Los efectos biológicos de un placebo, por lo tanto, son similares a los de otras experiencias agradables, como comer cuando se tiene hambre o beber cuando tenga sed.

El condicionamiento – el proceso por el cual llegamos a ser convencidos que una cosa sucede como resultado de otra – también juega un papel en el efecto placebo. Si los pacientes saben que una terapia en particular alivia sus síntomas, son más propensos a experimentar alivio cuando creen que están recibiendo la terapia de nuevo, aunque en realidad reciban un placebo.

Un ejemplo interesante del papel que las expectativas tienen sobre el efecto placebo consiste en pacientes con enfermedad de Alzheimer. Los placebos han demostrado ser menos eficaces en la reducción de las quejas de dolor físico en aquellos enfermos con una leve a moderada enfermedad de Alzheimer. Los pacientes de Alzheimer también tienden a requerir dosis más altas de medicamentos para el dolor, posiblemente porque han olvidado los medicamentos que antes funcionaban bien con ellos. Porque no tienen ninguna expectativa, el placebo – e incluso la medicina real – parece menos eficaz.

vía El poder del Placebo – BrainFacts.org.

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