Las neuronas espejo – BrainFacts.org

Usted ve un trozo extraño el dedo del pie y de inmediato se inmutó por simpatía, o si nota un amigo que arruga el ceño con disgusto mientras degusta un poco de comida y de repente el propio estómago se retrae ante la idea de comer. Esta capacidad de comprender instintivamente y de inmediato lo que otras personas están experimentando ha desconcertado durante mucho tiempo los neurocientíficos, pero la investigación reciente sugiere ahora una explicación fascinante: las células cerebrales llamadas neuronas espejo.

En la década de 1990, investigadores italianos hicieron un descubrimiento sorprendente y bastante inesperado. Habían implantaron electrodos en el cerebro de varios monos macacos para estudiar la actividad cerebral de los animales durante las diferentes acciones motoras, incluyendo la ingesta de los alimentos. Un día, cuando un investigador buscó su propia comida, se dio cuenta de las neuronas comienzan a disparar en la corteza premotora de los monos, la misma zona que mostró actividad cuando los animales hicieron un movimiento similar ¿Cómo podía estar pasando esto cuando los monos estaban sentados quietos y sólo lo miraban?

Observando la misma acción, tales como agarrar una taza, en diferentes contextos provoca diferentes niveles de actividad de las neuronas espejo en un área del cerebro que pertenece al sistema de neuronas espejo (circunvolución frontal inferior). Este hallazgo demuestra que el sistema de neuronas espejo hace más de un código de la acción observada (“eso es una idea”). También los códigos de la intención detrás de la acción (“eso es una idea de beber” o “eso es una idea para limpiar la mesa”).

Durante las siguientes dos décadas, este descubrimiento fortuito de las neuronas espejo, una clase especial de células cerebrales que se disparan no sólo cuando un individuo realiza una acción, sino también cuando la persona observa a otra persona hacer el movimiento mismo, ha alterado radicalmente la forma en que pensamos sobre nuestros cerebros y de nosotros mismos, sobre todo nuestro ser social.

Antes del descubrimiento de las neuronas espejo, los científicos generalmente creían que el cerebro utiliza procesos lógicos de pensamiento para interpretar y predecir las acciones de otras personas. Ahora, sin embargo, muchos han llegado a creer que los demás no entendemos por pensamiento, sino por el sentimiento. Para neuronas espejo parecen vamos a “simular” no sólo las acciones de otras personas, sino las intenciones y las emociones que ahy detrás de esas acciones. Al ver la sonrisa de alguien, por ejemplo, sus neuronas espejo para sonreír disparan para arriba, también, creando una sensación en tu propia mente de la sensación asociada con una sonrisa. Usted no tiene que pensar en lo que la otra persona piensa con una sonrisa. Experimenta el significado inmediato y sin esfuerzo.

La investigación de las neuronas espejo, por lo tanto, está ayudando a los científicos reinterpretar la base neurológica de las interacciones sociales.

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