Origen de los Virus | Aprender ciencias en Scitable (Nature)

Por: David R. Wessner, Ph.D. ( Departamento de Biología, Universidad de Davidson ) © 2010 Nature Education Cita:Wessner, RD  (2010)  Los orígenes de los virus. Nature  3(9):37
¿Cómo evolucionan los virus? ¿Son una forma simplificada de algo que existió hace mucho tiempo, o una culminación definitiva de pequeños elementos genéticos unidos?

La historia de la evolución de los virus por virólogos y biólogos celulares representa un fascinante, aunque turbio asunto. Debido a la gran diversidad de los virus, los biólogos han tenido problemas con la forma de clasificar estas entidades y cómo se relacionan con el árbol de la vida convencional. Ellos pueden representar elementos genéticos que ganaron la habilidad de moverse entre las células. Pueden representar organismos antiguos de vida libre que se convirtieron en parásitos. Ellos pueden ser los precursores de la vida tal como la conocemos.

virus

virus (Photo credit: twenty_questions)

Los fundamentos de los virus

Sabemos que los virus son muy diversos. A diferencia de todas las demás entidades biológicas, algunos virus, como el virus de la polio, tienen ARN y algunos, como el virus del herpes, tienen ADN. Además, algunos virus (como el virus de la gripe) tienen un sola hebra, mientras que otros (como la viruela) tienen doble hélice. Sus estructuras y replicación de estrategias son igualmente diversas. Los virus sin embargo, comparten algunas características: En primer lugar, por lo general son bastante pequeños, con un diámetro de menos de 200 nanómetros (nm). En segundo lugar, sólo puede replicarse en una célula huésped. En tercer lugar, ningún virus conocido contiene ribosomas, un componente necesario para la maquinaria de traducción de proteínas de una célula.

Los virus y el árbol de la vida

¿Son seres vivos?

Para examinar esta cuestión, es necesario tener una buena comprensión de lo que significan por “vida”. Aunque las definiciones específicas pueden variar, los biólogos están de acuerdo en que todos los organismos vivos exhiben varias propiedades clave: Pueden crecer, reproducirse, mantener una homeostasis interna, responder a estímulos, y llevar a cabo diversos procesos metabólicos. Además, las poblaciones de organismos vivos evolucionan con el tiempo.

 ¿Los virus se ajustan a estos criterios? Sí y no. Probablemente nos damos cuenta de que los virus se reproducen de alguna manera. Podemos llegar a ser infectados con un pequeño número de partículas de virus – por inhalación de partículas expulsadas cuando otra persona al toser, por ejemplo – y luego se enferma durante varios días después, cuando los virus se replican dentro de nuestros cuerpos. Del mismo modo es probable que se den cuenta de que los virus evolucionan con el tiempo. Tenemos que conseguir una vacuna contra la gripe todos los años debido principalmente a los cambios del virus de la gripe, de un año a otro, precisamente porque evoluciona. (Nelson y Holmes 2007).

Los virus no obstante, llevan a cabo los procesos metabólicos. Más notablemente, los virus difieren de los organismos vivos en que no pueden generar ATP. Los virus tampoco  poseen la maquinaria necesaria para la traducción proteica, como se mencionó anteriormente. Ellos no poseen ribosomas y no se puede formar independientemente proteínas a partir de moléculas de ARN mensajero . Debido a estas limitaciones, los virus pueden replicarse únicamente dentro de una célula huésped viva. Por lo tanto, los virus son parásitos intracelulares obligados. De acuerdo con una definición estricta de la vida, son inertes. No todos, sin embargo, necesariamente estarán de acuerdo con esta conclusión. Tal vez los virus representan un tipo diferente de organismo en el árbol de la vida -los organismos cápside de codificación, o CEOs (Figura 1; Raoult y Forterre 2008).

¿De dónde provienen los virus?

Hay un gran debate entre los virólogos sobre esta cuestión. Tres hipótesis principales han sido articulados: 1. La progresiva o escape, hipótesis que establece que los virus surgieron de los elementos genéticos que ganaron la habilidad de moverse entre las celulas; 2. la regresiva, o reducción, hipótesis que afirma que los virus son restos de organismos celulares, y 3. la hipótesis que establece que los virus son anteriores o coevolucionaron con sus anfitriones celulares actuales.

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